Raf Rundell avait 23 ans lorsqu'il a écrit pour la première fois une chanson plus grande que lui. Il était là, travaillant seul dans le studio, et soudain il n'était plus seul. La chose qu'il avait créée remplissait la pièce. Elle était vivante et elle regardait son créateur avec indifférence. Si ses intentions n'étaient pas claires, il était clairement en train de préparer quelque chose.

C'était la première étape sur le chemin qui a conduit à l'immense deuxième album de Rundell, O.M. Days. Ce fut, il est vrai, un long voyage. Après avoir travaillé pendant des années comme DJ, il a formé la troupe de danse-pop The 2 Bears avec Joe Goddard de Hot Chip. Il a ensuite sorti le mini-album The Adventures of Selfie Boy Pt. 1 (2016) et son premier album complet Stop Lying (2018), qui reprenait sa sensibilité pour la fête, approfondissait l'écriture des chansons et montrait un musicien joyeusement disposé à expérimenter. Ces deux albums ont été enregistrés sans que Rundell ne se rende compte qu'il était en train de devenir un artiste solo. "Je ne me suis pas vraiment avoué que c'était ce que je faisais", dit-il. "Ils ont été faits ici et là et bricolés sur une longue période de temps. J'en suis arrivé à un point où j'étais un peu gêné de tout le temps que je passais à jouer et à expérimenter et de n'avoir rien à montrer pendant tout ce temps. Je me suis gêné pour les terminer et les libérer".

Rundell a reçu un appel d'Andrew Weatherall après la sortie de Stop Lying. "Weatherall lui a dit : "Vous commencez à comprendre, continuez ! Il a fait ce qu'on lui a dit, bien qu'en vérité, ce n'était pas comme s'il avait le choix en la matière. Pour Rundell, le temps passé en studio produit continuellement des œuvres qui le surprennent et l'étonnent. Il est contraint de continuer à travailler pour voir quel monstre apparaîtra ensuite. Rundell est trop occupé à essayer de comprendre les forces étranges qui le poussent à aller de l'avant pour remarquer où il va. Il ne se met pas consciemment à créer des géants.

"Je n'ai pas souvent de vision artistique grandiose", explique-t-il, "je fais surtout du broutage et j'attends que ça arrive, et ça arrive parfois, mais je ne pourrais pas vous dire comment ni pourquoi. Vous suivez quelque chose mais vous ne pouvez même pas dire quoi la plupart du temps. Vous mettez tout en œuvre pour mettre en place quelque chose, mais vous ne savez pas comment, pourquoi ou à quoi cela sert. Vous vous y attelez avec bonne volonté et vous espérez que tout ira bien". C'est une façon de travailler qui contourne l'ego et ouvre l'artiste à des idées qui viennent d'au-delà. C'est la voie du fou et du mage. Si vous ouvrez une porte, vous ne savez pas ce qui va passer.

Une interprétation du titre O.M. Days fait référence à Operation Mindfuck, le mouvement de contre-culture des années 1970 créé par Robert Anton Wilson, le grand agnostique américain et co-auteur de la trilogie Illuminatus ! L'opération Mindfuck a utilisé le chaos, la confusion et la désinformation pour tromper les gens et leur faire abandonner des modes de pensée anciens et dépassés. Elle est devenue depuis le modèle le plus clair et le plus perspicace que nous ayons du paysage médiatique en réseau des "fausses nouvelles" des années 2020. L'opération Mindfuck est également un moyen d'aller de l'avant, car l'imagination et l'humour nous guideront mieux que n'importe quel grand plan ou feuille de route.

La couverture de son premier album "Stop Lying" a été peinte par l'artiste londonien Ben Edge. Elle montre Raf sur son propre terrain devant Dawson's Heights, le bloc de logements sociaux en forme de ziggourat à East Dulwich. On dit que ce bloc est inspiré des villes italiennes des collines, des paquebots engloutis et des monastères extra-terrestres. Il se dresse sur Dawson's Hill, une étendue de parc verdoyant du sud de Londres qu'aucun promoteur n'a jamais osé construire. Il se trouve à un jet de pierre de Peckham Rye, où un petit William Blake de 8 ans a levé les yeux vers les branches d'un arbre et a vu une foule d'anges.
Si l'on considère la mythologie, on se rend compte que la colline de Dawson porte le nom d'un géant appelé Dawson, qui vit dans l'imagination de la colline depuis des temps immémoriaux. Dawson est à la fois mâle et femelle, humain et végétal, et un nouveau monde pousse en son sein. Il attend patiemment depuis des siècles d'être appelé dans l'esprit des Londoniens du sud. C'est cette créature géante que vous voyez sur la couverture de O.M. Days, dans un autre tableau de Edge.

Edge et Rundell ont, pour des raisons qu'ils ne peuvent pas entièrement comprendre, concocté un rite pour la première pleine lune après le solstice d'été. Ce rite aboutira à la création de ce géant - également connu sous le nom de Tommy Hill Figure - sur la colline de Dawson. "Ben a creusé de plus en plus profondément dans les mythes anciens, l'homme vert, toutes les choses qui ont été cooptées par la religion organisée", explique Rundell. Tout cela a sonné chez lui parce qu'il est un aimant à signes et symboles. Il l'est depuis que ses parents, qui aiment le Mod, lui ont donné le nom du symbole de la rotonde de la RAF.

"Nous avons beaucoup parlé de ce genre de choses", poursuit M. Rundell. "Le rite que nous préparons concerne la naissance du nouveau et l'utilisation du coronavirus comme catalyseur de ce changement, comme un arrêt complet de la façon dont les choses étaient avant. La couronne est appelée l'étincelle dans notre cérémonie, bien que nous ne soyons pas trop précis sur le virus car c'est une chose que nous espérons faire chaque année". Les traditions populaires marquent la mémoire de l'ancien, mais il n'y a aucune raison pour qu'elles ne puissent pas être cooptées pour marquer la naissance continue du nouveau à la place. Il y avait des géants dans le pays autrefois, et nous verrons leur retour dans le nouveau monde naître à ce moment précis. Rundell et Edge sont certes incapables d'expliquer exactement pourquoi ils sont obligés d'accomplir ce rite, mais il vaut mieux ne pas lutter contre ces choses. Tout cela aura un jour un sens, avec le recul.

C'est la toile de fond de l'album, un disque bien plus grand et plus confiant que son créateur n'aurait jamais pu l'imaginer. Contrairement à ses précédents disques créés de manière itinérante, O.M. Days a été entièrement enregistré dans le même studio de Forest Hill, avec une série de collaborateurs dont Chaz Jankel des Blockheads, la chanteuse et compositrice R&B et soul Terri Walker et les commentateurs sociaux et politiques inspirés Man & The Echo. "J'adore collaborer avec des gens comme Lias Saoudi ou Andy Jenkins, qui sont tous deux sur ce disque - c'est là que ça se passe pour moi", dit Rundell. "J'ai travaillé très dur sur ce disque. Et même si je n'avais pas de plan sur la direction qu'il allait prendre, j'ai toujours une idée de la façon dont je veux que les choses sonnent. J'avais une idée particulière à ce sujet".

Personne n'a été plus étonné par les résultats que lui. De l'hymne à la danse Monsterpiece au classique immortel et plein d'âme I'm Always Fly ou à l'hymne acoustique aux yeux ouverts The Ides of Albion, c'est un album riche, extrêmement confiant et très accessible. C'est un disque qui parvient à être à la fois joyeux et sage - une combinaison rare en effet, et exactement ce dont nous avons besoin en ce moment.

Raf Rundell s'est de nouveau émerveillé. En sortant du studio, choqué par la joyeuse bête qu'est O.M. Days, il se dit : "Comment cela m'est-il arrivé ? Nous ne saurons peut-être jamais comment ni pourquoi, mais nous pouvons être éternellement reconnaissants que Raf Rundell crée des géants.

John Higgs, Brighton 2020